Helsinkiläinen The Empire Strikes -yhtye eli Empparit rakastaa soittaa Keski-Euroopassa. Siellä esitykset alkavat usein jo iltakahdeksalta, minkä vuoksi yleisö käy keikoilla tavallisina arki-iltona. 

”Jengi pääsee bailaamaan ajoissa ja voi lähteä jatkamaan jonnekin. Eikä soittajienkaan tarvitse odottaa puolille öin, että pääsee ottamaan rennosti”, yhtyeen laulaja-kitaristi Tommi Tuoriniemi toteaa.

Tuoriniemi ja toinen kitaristi Topi Tarkki myöntävät, että tilanne Suomessa on jo paranemaan päin. Esimerkiksi tulevilla Tavastian-keikoilla The Empire Strikesin lämmitelemä Royal Republic aloittaa soiton jo iltayhdeksältä. Turkulainen Logomo on niin ikään muuttanut keikkojen aikataulutusta. Soitto raikaa jo iltaseitsemän ja -yhdeksän välillä.

The Empire Strikes on keikkaillut ulkomailla ensimmäistä kertaa jo vuonna 2013. 

”Viro, Latvia, Italia, Espanja, Sveitisi, Saksa ja Ranska”, Tarkki latelee bändin temmellyskenttänä toimineita valtioita.

”Ja Ruotsi tietysti myös”, Tuoriniemi muistuttaa.

Emppareiden mukaan ulkomaankeikat ovat olleet antoisia. Reissuilla on luotu tärkeitä kumppanuuksia, jotka ovat mahdollistaneet keikkojen jatkuvuuden. Kansainväliset fanit ovat myös tehneet bändiin vaikutuksen.

”Omia suosikkeja oli, kun oltiin 2017 Baskimaalla ja siellä oli 400-500 tyyppiä huutamassa koko keikan ajan. Se tilanne tuli ihan puskista. Ei oltu hirveästi mainostettu sitä keikkaa”, Tuoriniemi hehkuttaa.

”Yksittäisiä siistejä keikkoja on ollut. Jo se, että ollaan päästy ylipäätään reissaamaan aika paljon, on ollut hienoa. Ilman tätä hommaa olisi jäänyt monta reissua tekemättä”, Tarkki myöntää.

The Empire Strikesin Tommi Tuoriniemi (vas) ja Topi Tarkki (KUVA:Nikolas Riippi)

Kolme albumia julkaissut bändi on kasvattanut hiljalleen suosiota myös kotimaassa. Yhtye julkaisi viime syksynä kolmannen albuminsa nimeltä Charm. Tämä herättää kysymyksen, tuleeko levyn nimi kenties sanonnasta ”third time’s a charm”.

”Siitähän se tulee, hyvin haettu”, Tuoriniemi virnistää.

Levy sai hyvän vastaanoton niin kriitikoilta kuin faneiltakin. Näistä ryhmistä jälkimmäisen mielipide painaa bändin vaakakupissa enemmän.

”Arvostan eniten sitä, että joku tavallinen musiikin ystävä tulee kehumaan. Jos musiikkikriitikko, joka kuuntelee tuhat levyä vuodessa, sanoo meidän biisien olevan ok ja menevän parempaan suuntaan, se on vähemmän kiinnostavaa”, Tuoriniemi toteaa.

”Pääasia on, että me voidaan itse seistä tämän jutun takana, mutta onhan se kivaa, jos tulee hyviä arvosteluita”, Tarkki selittää.

Kolmas kerta toden sanoo -sanonta pitää bändin kohdalla paikkansa siinä mielessä, että esimerkiksi Kaaoszine antoi levyarvostelussaan Charmille täyden kympin.

”Katsotaan josko neljäs levy saisi arvosanaksi 11/10”, Tuoriniemi hymähtää.

Bändin musiikissa voi kuulla vaikutteita ruotsalaisesta rockista, kuten The Hellacoptersista. Bändi ei kuitenkaan suostu jumittumaan yhteen lokeroon, vaan pyrkii pysymään avoinna kaikille vaikutteille.

”Musiikillisia vaikutteita tulee kaikkialta. Aina Beatlesista Abbaan”, Tarkki paljastaa.

”Kuuntelen kaikkea. Rap ja kirkonpolttohevi ovat ehkä ainoat genret, jotka eivät ole tapetilla”, Tuoriniemi komppaa.

Vaikka Charm ansaitsi kuulijoiltaan paljon ruusuja, ei bändi silti ota paineita seuraavan levyn tekemiseen.

”Me pyritään tekemään sellaista musiikkia, jota me tykätään soittaa. Kyllähän Charm nosti riman korkealle, mutta ei siitä paineita kannata ottaa”, Tuoriniemi avaa.

”Lähtökohtaisesti meillä ei ole tarkoituksena tehdä paskoja biisejä seuraavallekaan levylle”, Tarkki lisää.

Kaksikko kertoo, että biisi-ideoita neljännelle levylle on jo alkanut pyöriä päässä. Varsinainen työprosessi alkaa todennäköisesti myöhemmin tänä vuonna. Suurin osa yhtyeen kappaleista syntyy Tarkin ja Tuoriniemen kynistä, mutta kaikilla jäsenillä on lusikkansa sopassa biisinkirjoituksen saralla.

”Meillä on ollut perinteenä mökkisessiot. Eli mennään meidän mökille koko bändin voimin ja kirjoitetaan biisejä. Edellisen levyn kappaleista kahdeksan kirjoitettiin mökkiviikonlopun aikana”, Tarkki sanoo.

”Se on ollut toimiva menetelmä. Siellä voi laittaa saunan lämpiämään, puhelimen pois päältä ja soittaa menemään”, Tuoriniemi lisää.

Soittamisen lisäksi bändin jäsenet tekevät myös tavallisia päivätöitä. Bänditoiminta on miehille tärkeä henkireikä ja arjen virkistäjä.

”Treeneihin ja keikkareissulle lähteminen on aina kivaa. Se on hauska ilmiö, että kun porukka istuu pakettiauton perälle, niin kaikista tulee täysiä kakaroita”, Tarkki naurahtaa.

”Sitä taantuu jotenkin”, Tuoriniemi vastaa.

”Rytmitän vuotta musiikkijuttujen mukaan. Kun tiedän, että on tulossa kiertue, keikka tai joku studiosessio, niin lasken viikkoja ja päiviä, että koska saa heittäytyä vapaalle arkiduuneista ja syöksähtää oman elämänsä rokkitähdeksi”, hän jatkaa.