Novak Djokovic on jo nyt yksi kaikkien aikojen parhaista tennispelaajista. (KUVA: Wikimedia Commons)

Serbialainen tennistähti Novak Djokovic voitti tammikuun lopussa Australian avoimet historiallisen seitsemännen kerran. Kyseessä oli Djokovicin uran 15. Grand Slam –turnausvoitto, jolla hän nousi legendaarisen vuonna 2003 uransa lopettaneen Pete Samprasin edelle.

Jos Djokovic pelaisi millä tahansa aiemmalla tenniksen aikakaudella, häntä tulisi pitää jo tähänastisten saavutustensa perusteella kaikkien aikojen parhaana tennispelaajana. Hän sattuu kuitenkin pelaamaan samaan aikaan kahden toistaiseksi vieläkin menestyneemmän legendan, Sveitsin Roger Federerin ja Espanjan Rafael Nadalin, kanssa.

Federerillä Grand Slam –voittoja on 20, joka on kaikkien aikojen ennätys miesten tenniksessä. Toisena tilastossa on Nadal 17 voitollaan, ja näin ollen Djokovicin hurjat 15 Grand Slamia oikeuttavat tässä vaiheessa vasta kolmanteen sijaan.

Grand Slam-turnausvoittoja pidetään usein pääasiallisena mittarina, kun pohditaan, kuka on kaikkien aikojen paras tennispelaaja. Siispä on perusteltua sanoa, että kaikkien aikojen kolme parasta tennispelaajaa ovat pelanneet samalla aikakaudella. Tämä on urheilussa lajista riippumatta varsin ainutlaatuinen ilmiö.

Federerin, Nadalin ja Djokovicin välille on viritetty kilpailua kaikkien aikojen parhaan tittelistä jo monen vuoden ajan, mutta viime aikoina se on tuntunut kiihtyvän entisestään.

Kun Federer ja Nadal onnistuivat tekemään huikeat paluunsa loukkaantumisten jälkeen ja voittamaan kumpikin kolme Grand Slamia 2017 Australian avointen ja 2018 Ranskan avointen välisenä aikana, kamppailua kaikkien aikojen parhaan tittelistä alettiin keskittää heidän välilleen.

Djokovic oli vuoden 2017 ensimmäisen puolikkaan monen huippuvuoden jälkeen huonossa vireessä ja joutui lopettamaan kautensa loukkaantumisen takia jo heinäkuussa. Hän palasi kentille seuraavan vuoden alusta, mutta oli ensimmäiset puoli vuotta vielä alavireinen.

Tilanne muuttui kuitenkin dramaattisesti heinäkuussa Wimbledonissa, kun ensin Federer hävisi puolivälierissä Kevin Andersonille. Federerin pudottua jatkosta Nadalin ja Djokovicin välisen välieräottelun ajateltiin todennäköisesti ratkaisevan turnauksen voittajan. Ottelusta tuli todellinen klassikko, jonka Djokovic vei nimiinsä yli viiden tunnin pelin jälkeen 10-8 viidennessä erässä. Finaalissa Djokovic kukisti helposti omasta yli kuusi ja puoli tuntia kestäneestä välierästään vielä väsyneen Andersonin ja otti ensimmäisen Grand Slaminsa yli kahteen vuoteen.

Tämän jälkeen Djokovic on voittanut vakuuttavasti niin US Openin viime syksynä kuin Australian avoimet tammikuussa. Jälkimmäisen finaalissa nähtiin yksi kaikkien aikojen peliesityksistä Grand Slam –finaalissa, kun Djokovic sai tämän hetken kovimman kilpakumppaninsa Nadalin näyttämään täysin aseettomalta.

Reilussa puolessa vuodessa Djokovic on voittanut kolme peräkkäistä Grand Slamia ja noussut takaisin maailmanlistan ykköseksi. Vielä viime kesäkuussa harva olisi uskonut, että serbillä olisi mitään mahdollisuutta taistella kaikkien aikojen ykköstilasta Grand Slam –voittojen määrässä. Tuolloin matkaa oli 12 voitolla ykköstilaa pitävään Federeriin 8 ja kakkosena olevaan Nadaliinkin 5. Nyt hän on enää viisi perässä sveitsiläistä ja kaksi espanjalaista.

Federer on jo 37-vuotias, ja on melko todennäköistä, ettei hän pysty enää lisäämään Grand Slam –voittojensa määrää. Nadal on 32-vuotias, ja hän lähtee terveenä ollessaan vielä ainakin tämän vuoden Ranskan avoimiin suurimpana voittajasuosikkina. Hänellä on kuitenkin ollut urallaan valtavasti loukkaantumishuolia, eikä niiden ainakaan luulisi vähenevän iän myötä.

Djokovic on vasta 31-vuotias, eikä hänellä ole ollut lähellekään samanlaisia terveysongelmia kuin Nadalilla. Vaikka hänenkin pelitapansa on varsin kuluttava, hän vaikuttaa kestävän sitä yllättävän hyvin, mikä johtunee muun muassa hänen uskomattomasta notkeudestaan.

Nuoret pelaajat, joilta on jo monta vuotta odotettu tasonnostoa Grand Slameissa, eivät siihen ole vielä kunnolla pystyneet. Näin ollen huippukuntoisella Djokovicilla on seuraavien muutaman vuoden aikana erinomainen mahdollisuus ottaa lukuisia Grand Slam –voittoja, ja nousta jopa Federerin ohi kaikkien aikojen tilastossa.