NBA:n runkosarja saatiin päätökseen suomenaikaa keskiviikon ja torstain välisenä yönä. Pudotuspeleihin eteni 16 joukkuetta, kahdeksan molemmista konferensseista. Milwaukee Bucks voitti runkosarjan ja on ennakkosuosikki etenemään finaaliin itäisestä konferenssista. Läntisen konferenssin suosikki on viimevuosina NBA:ta hallinnut Golden State Warriors, joka on monien papereissa myös suurin mestarisuosikki.

 

Itäisessä konferenssissa kaksi joukkuetta on ylitse muiden.

Itäisen konferenssin taso ei tälläkään kaudella ollut yhtä kova, kuin läntisessä konferenssissa. Konferenssissa on kuitenkin neljä joukkuetta, joilla on periaatteessa hyvät mahdollisuudet edetä ainakin konferenssinsa finaaliin. Ensimmäisen kierroksen jatkoon menijät ovat kuitenkin aika selkeät.

 

Milwaukee Bucks (1) – Detroit Pistons (8) – Bucks on selkeä ennakkosuosikki

Milwauksee Bucks on selkeä ennakkosuosikki etenemään jatkoon. Joukkue on voittanut kaikki joukkueiden keskinäiset kohtaamiset runkosarjassa. Bucksin joukkue on vahvempi ja heiltä löytyy joukkueesta myös runkosarjan MVP-palkinnon todennäköisesti voittava Giannis Antetokounmpo. Detroit Pistonsin on parannettava huimasti, mikäli he haluavat edetä parista jatkoon. Nappisuoritusta vaaditaan erityisesti joukkueen tähtipelaajilta Andre Drummondilta ja Blake Griffiniltä.

Arvio: Milwauksee Bucks etenee jatkoon voitoin 4-0.

 

Toronto Raptors (2) – Orlando Magic (7) – vaikuttaako Leonard pudotuspeli menestykseen?

Toronto on jo useamman kauden ajan ollut runkosarjassa itäisen konferenssin huippujoukkueita. Pudotuspeleissä joukkue on kuitenkin pudonnut suhteellisen aikaisessa vaiheessa. Joukkueenjohto reagoi tähän viime kesänä ja kauppasi joukkueen monivuotisen tähtipelaajan Demar DeRozanin vaihdossa Kawhi Leonardiin. Lisäksi joukkue hommasi Marc Gasolin kesken kauden vahvistamaan joukkuettaan.

Orlando Magic tekee muutaman vuoden tauon jälkeen paluun pudotuspeleihin, eikä joukkueelta odoteta paljoa. Joukkueen tärkein pelaaja on Nikola Vucevic, joka valittiin tällä kaudella ensimmäistä tähdistöotteluun.

Arvio: Toronto Raptors etenee seuraavalle kierrokselle voitoin 4-1.

 

Philadelphia 76ers (3) – Brooklyn Nets (6)- kuinka pitkälle aloitusviisikko vie 76ersin?

76ersin aloitusviisikko kestää vertailun melkein mihin tahansa joukkueeseen. Joukkueesta löytyy mm. Ben Simmonsin ja Joel Embiidin kaltaisia tähtipelaajia. Lisäksi joukkue hankki kauden aikana ongelmapelaajan maineen saaneen Jimmy Butlerin. Butler on todella hyvä pelaaja ja tulee olemaan joukkueelle erityisen tärkeä erityisesti puolustuspäässä, viime aikoina pelaajan luonne on vain vaikuttanut joukkueisiin, joissa hän on pelannut. Jos joukkue voittaa ongelmat pysyvät yleensä hallinnassa, mutta joukkueen hävitessä ongelmia saattaa ilmetä.

 

Brooklyn Nets yllätti pääsemällä pudotuspeleihin. Joukkue on suhteellisen nuori, eikä heiltä ennen kauden alkua löytynyt selkeää johtavaa pelaajaa. Kauden aikana DeAngelo Russel on kuitenkin kehittynyt todella paljon ja onkin joukkueen selkeä tähtipelaaja.

Arvio: Philadelphia jatkoon voitoin 4-2.

 

Boston Celtics (4) – Indiana Pacers (5)- miten Pacers pärjää ilman Oladipoa?

Etukäteen itäisen konferenssin tasaisin pari. Boston oli ennen kauden alkua monen papereissa yksi ennakkosuosikeista. Kauden aikana joukkueessa on kuitenkin ollut paljon ongelmia, eikä peli ole kulkenut samalla tavalla, kuin vuosi sitten. Yksi joukkueen tähtipelaajista Kyrie Irving on julkisesti valittanut ongelmista ja häntä ollaankin ensikesänä viemässä uuteen joukkueeseen.

Pacers pelasi jälleen loistavan runkosarjan ilman suuria tähtiä. Joukkueen paras pelaaja Victor Oladipo loukkaantui helmikuussa ja on loppukauden sivussa. Pacers pelasi kuitenkin ilman Oladipoa hyvän runkosarjan lopun ja voi haastaa Bostonin ihan tosissaan.

Arvio: Boston jatkaa seuraavalle kierrokselle voitoin 4-3.

 

Läntinen konferenssi- mestari tulee jälleen lännestä.

Läntisen konferenssin runkosarja oli tuttuun tapaan todella kova. Pudotuspeleihin eteneminen vaati korkeaa voittoprosenttia. Konferenssissa voidaan kuitenkin nähdä yllätyksiä jo heti ensimmäisellä kierroksella.

 

Golden State Warriors (1) – Los Angeles Clippers (8)- hallitseva mestari etenee helposti jatkoon.

Golden State Warriors on suurin suosikki mestariksi jälleen kerran. Joukkueella on aloitusviisikossaan viisi pelaajaa, jotka on jossain vaiheessa valittu tähdistöotteluun. Joukkueen suurimpia tähtiä ovat Steph Curry ja Kevin Durant. Joukkue on todella kokenut, eikä tule putoamaan ainakaan ensimmäisellä kierroksella.

Clippers taas vaihtoi kesken kauden suurimman tähtensä Tobias Harriksen pois tulevaisuuden varausvuoroihin. Siksi heidän pudotuspelipaikkaansa voidaan pitää pienoisena yllätyksenä.

Arvio: Golden State Warriors jyrää jatkoon 4-0.

 

Denver Nuggets(2) – San Antonio Spurs (7)- Spurs yllättää Denverin

Tämä tulee olemaan todella tasainen sarja, joukkueiden kauden kohtaamiset ovat tasan 2-2. Denver tunnetaan erityisen kovana kotijoukkueena ja kotietu tuleekin olemaan isossa roolissa, mikäli he haluavat edetä toiselle kierrokselle.  Joukkueen tärkein pelaaja on sentteri Nikola Jokic, jonka on onnistuttava ensimmäisissä pudotuspeleissään.

San Antonio Spurs uudistui kesällä, kun vanhat pelaajat siirtyivät muihin maisemiin. Pelaajakaupassa seuraan siirtyi Demar DeRozan. Hän on aikaisemmin Torontossa pelatessaan epäonnistunut pudotuspeleissä ja nyt San Antoniossa häneltä odotetaan onnistumisia. Sarjan kannalta myös Spursin päävalmentajalla Gregg Popovichillä tulee olemaan iso merkitys.

Arvio: San Antonio Spurs jatkaa voitoin 4-3.

 

Portland Trail Blazers (3) – Oklahoma City Thunder (6) – Portland on kotiedusta huolimatta altavastaaja

Portland nousi runkosarjan viimeisillä kierroksilla läntisen konferenssin kolmanneksi ja sai näin ollen vastustajakseen Oklahoma Cityn. Tästä huolimatta Oklahoma City lähtee sarjaan ennakkosuosikkina. Heiltä löytyy Russel Westbrookin ja Paul Georgen kaltaisia tähtipelaajia, jotka tulevat kantamaan heidät toiselle pudotuspelikierrokselle.

Portlandin tärkein pelaaja on ehdottomasti Damian Lillard. Mies on aikaisempina keväinä osoittanut tärkeytensä joukkueelle tiukoissa paikoissa. Portlandilta puuttuu pudotuspeleistä Jusuf Nurkic, joka oli ennen loukkaantumistaan tärkeä palanen Portlandille.

Arvio: Oklahoma City Thunder jatkaa parista voitoin 4-2.

 

Houston Rockets (4)- Utah Jazz (5) – kompastuuko Rockets jo avauskierroksella?

Houston aloitti kautensa mollivoittoisesti, mutta on James Hardenin johdolla parantanut peliään pitkin kautta. Monet asiantuntijat pitävätkin heitä Golden State Warriorsin pahimpina kilpailijoina. Utah ja Houston kohtasivat jo viime vuonna pudotuspeleissä, jolloin Houston oli parempi.

Utah on kuitenkin inhottava joukkue, joka puolustaa todella hyvin ja on mahdollista, että tässä sarjassa nähdään kevään ensimmäinen yllätys. Utahin tärkeimmät pelaajat ovat ranskalainen Rudy Gobert ja Donovan Mitchell ja heidän onkin onnistuttava, jotta Utah voi edetä jatkoon.

Arvio: Houston voittaa tasaisen sarjan 4-3.