Vapaaottelu promootiossa Washington State Cage Fighting Championships (Kelly Bailey)

Viime sunnuntaiaamuna kaksi naista seisoivat muutaman metrin päässä toisistaan lukittuna teräshäkkiin Kiinan Shenzenissä. Häkin sisällä heidän kanssaan oli myös mustiin pukeutunut tuomari, jonka merkistä naiset etenivät toisiaan kohti, löivät hanskat yhteen ja kiinalainen Weili Zhang potkaisi brasilialaista Jessica Andradea sisäreiteen. Ottelua ehdittiin käydä alle puoli minuuttia, kun Zhangin oikea koukku löysi tiensä Andraden leukaan, ja tästä alkoi sarja lyöntejä ja potkuja jotka lopulta pudottivat Andraden häkin lattialle ja tuomari syöksyi heidän väliinsä lopettaakseen ottelun. Molempien naisten valmennustiimit kapusivat häkkiin, ja adrenaliinitasojen laskettua naiset halasivat toisiaan häkin keskellä. UFC:n naisten korsisarja sai uuden mestarin, ja samalla tehtiin historiaa Zhangin ollessa ensimmäinen kiinalainen joka sai kantaakseen 6 kilon kultaisen vyön.

Vapaaottelu tai MMA (Mixed martial arts) on noussut suuren yleisön suosioon hitaasti mutta varmasti viimeisen 25:n vuoden aikana. Lajin alkuvaiheissa tapahtumia järjestettiin harvakseltaan USA:ssa, Japanissa ja Brasiliassa. Brutaalina väkivaltana koetut ottelut keräsivät vuosien varrella vakaasti kasvavan yleisön ja nykypäivänä ottelijat ovat juhlittuja sankareita, jotka tuovat vuosien kovan työnsä hedelmät loppuunmyydyille areenoille. Vastustusta lajia kohtaan löytyy edelleen, mutta valtaosalle meistä aseettomat kaksinkamppailut kommunikoivat primitiivisellä tasolla jättäen näennäisen sivistyneisyytemme varjoonsa. Lähes kaikki on sallittua tarkasti määriteltyjen sääntöjen sisällä, ja näemme millainen ase ihminen kykenee parhaimmillaan olemaan. MMA antaa meille mahdollisuuden taiteilla elämän ja kuoleman rajalla.

Mikä saa kaksi ihmistä astumaan teräksellä vuorattuun tilaan pelkissä alusvaatteissa miljoonien ihmisten silmien eteen? Osalle kyse on puhtaasti taloudellisesta hyödystä, sillä nykyään suosio korreloi suoraan palkkioiden kanssa. Lajin suosituimmat tähdet kantavat häkkiin mukanaan kuitenkin jotain paljon suurempaa. He eivät edusta vain itseään, he edustavat lajiansa, saliansa, kotipaikkakuntaansa ja maatansa. He ovat kunnioitettuja esikuvia jotka ovat valmiita pistämään jopa oman henkensä alttiiksi todistaakseen paremmuutensa. Ottelijat antavat myös katsojille hetken hengähdystauon kaikista ylimääräisistä häiriötekijöistä, jotka valtaavat mielemme arjessa. Kun Makwan Amirkhani astuu häkkiin, identiteettipolitiikka lakkaa hetkeksi olemasta. MMA on kuin valtioiden rajat ylittävä yhteinen kieli jota kuka tahansa voi oppia puhumaan tai kuuntelemaan. Siksi jälleen ensi sunnuntaina, kun häkissä seisovat Dagestanin karuissa vuoristo-oloissa kasvanut painija ja köyhään louisianalaiseen perheeseen syntynyt iskijä, ihmiset ympäri maailman pysähtyvät hetkeksi kukin aloilleen, ja pidättävät hengitystään todistaessaan jälleen kerran, kuinka tämän päivän pelätyimmät gladiaattorit antavat kaikkensa pienessä mustassa häkissä.