NHL:ssä pelaa tällä kaudella 42 suomalaispelaajaa.

NHL:ssä kautensa aloittaa tänä vuonna peräti 42 suomalaispelaajaa. Edellinen ennätys oli kaudelta 2008-2009, jolloin taalaliigassa kiekkoili 43 suomalaista. Nyt ennätys menee mitä todennäköisemmin rikki, sillä osa AHL:ssä pelaavista suomalaisista nostetaan runkosarjan aikana ylös.

Aavikon paras maalivahti

Antti Raanta voitti Chicago Blackhawksissa Stanley Cupin keväällä 2015. /Wikimedia

Arizona Coyotesissa pelaa tällä kaudella suomalaisista maalivahti Antti Raanta. Viime kaudella Raanta oli yksi NHL:n parhaimpia maalivahteja. Hänen torjuntaprosenttinsa 94,2 oli vuonna 2018 pelatuista peleistä paras. Samoin oli myös päästettyjen maalien keskiarvo, 1,83, vähintään 15 peliä pelanneiden maalivahtien kesken. Nollapelejä Raannalle tuli kuluneena vuotena toiseksi eniten eli kolme.

Jos Raannan hyvä vire jatkuu eikä joukkueelta nähdä samanlaista surkeaa kauden avausta kuin viime vuonna (kauden 21:stä ensimmäisestä pelistä vain yhdeksän pistettä), pudotuspelipaikka voi olla hyppysissä.

Hyökkäystehoista vastaavat Montreal Canadiensista hankittu keskushyökkääjä Alex Galchenyuk ja 20 –vuotias tulevaisuuden huipputähti Clayton Keller, joka teki tulokaskaudellaan 65 pistettä. Puolustuksen pitävät varmana ja tehokkaana ruotsalaiskaksikko Oliver Ekman-Larsson ja Niklas Hjalmarsson. Joukkueen menestyshaaveet nojaavat kuitenkin tolppien välissä ahertavaan Antti Raantaan.

Bostonin suomalaiskarhut

411px-Tuukka_Rask_091031
Tuukka Rask aloittaa 11 kautensa NHL:ssä. /Wikipedia

Stanley Cup (2011) –ja Vezina Trophy (kauden paras maalivahti, 2014) –voittajan, maalivahti Tuukka Raskin lisäksi Bostonissa kautensa aloittaa myös puolustajalupaus Urho Vaakanainen. Raskin torjuntaprosentti oli viime kaudella kelpo 91,7. Vaakanainen taas kiekkoili vielä viime kaudella Liigassa SaiPan riveissä. 19-vuotias joensuulaislähtöinen puolustaja teki lappeenrantalaisjoukkueessa 11 pistettä. Bruinsin päävalmentaja Bruce Cassidy oli tyytyväinen Vaakanaisen otteisiin harjoituskaudella. Hyvä jalka –ja mailatyö sekä oikea ajoittuminen tilanteisiin ja valmius siniviivalla tekivät Cassidyyn vaikutuksen. Niinpä Vaakainen aloittaa kautensa ylhäällä.

30487321-vaakanainen-urho.png.600x750_q85_box-80,20,800,920
Urho Vaakanainen pelasi vielä viime kaudella Liigassa SaiPan joukkueessa. / Liiga

Tuukka Raskista Bostonin menestys ei ole kiinni. Hän on edelleen yksi liigan parhaimpia maalivahteja, mutta puolustajien virheet saavat savonlinnalaisvahdin näyttämään välillä hölmöltä. Bruinsiin vasta hankittu kokenut slovakialaisvahti, Jaroslav Halak, tuo Raskille välillä lepopäiviä ja pitää maalivahtikilpailua yllä. Hyökkäys Bostonilla on kivenkova, sillä Patrice Bergeronin johtama ykkösketju on yksi NHL:n vaarallisimpia ja tehokkaimpia ketjuja. Puolustus on taas melko nuori, mutta samalla myös raikas. Raikkautta ja pelirohkeutta puolustukseen tuo mm. Charlie McAvoy, joka ihastutti tulokaskaudellaan 32 pisteellä. 41 –vuotiaalle kapteenille, Zdeno Charalle, alkava kausi on todennäköisesti viimeinen. Bruins pääsee ehdottomasti pudotuspeleihin, mutta jossain vaiheessa tie tulee vastaan materiaalin vajavaisuuden vuoksi.

Buffalon jykevä suomalaispuolustaja

Rasmus_Ristolainen_-_Buffalo_Sabres
Rasmus Ristolainen on Buffalo Sabresin ykköspuolustaja. / Wikimedia

Viime kauden huonoimman joukkueen, Buffalo Sabresin puolustuksessa häärii Rasmus Ristolainen, joka ratkaisi jatkoaikamaalillaan Suomelle alle 20-vuotiaiden maailmanmestaruuden Malmössä 2014. Häviävänä osapuolena oli Ruotsi. Ristolaisen uusi pakkikaveri, Rasmus Dahlin, ei taas saanut viime vuoden nuorten MM-kisoista mitään. Dahlin varattiin kuitenkin kesän 2018 varaustilaisuuden ensimmäisenä pelaajana Buffaloon, joten häneltä odotetaan suuria.

Ristolainen on jumbojoukkue Buffalon ykköspuolustaja, joka teki viime kaudella vakuuttavat 41 pistettä. Etenkin fyysinen peli ja kiekonhallinta ovat turkulaisella huippuluokkaa. Ristolaisen lisäksi joukkueessa ei ole muita tähtipuolustajia, mutta Dahlinin myötä tähtiä on kohta kaksi. Dahlinin tulokaskausi menee todennäköisesti vielä totutellessa, mutta Ristolainen on hänelle hyvä oppi-isä ja tukipilari.

Hyökkäys Buffalolla on melko vajaata, ja se nojautuu pääasiassa uuden kapteenin, Jack Eichelin harteille. Kyle Okposo ja Casey Mittelstadt antavat tulitukea, mutta pudotuspeleihin saakka se ei riitä. Puolustuskin on melko vajaata, jota johtaa käytännössä vain Rasmus Ristolainen. St.Louis Bluesista tulleella Carter Huttonilla on nyt mahdollisuus vakiinnuttaa ykkösvahdin paikka, mutta heikosta puolustuksesta johtuen torjuntatyöskentely voi käydä tukalaksi. Pudotuspeleihin Buffalolla ei ole asiaa, mutta jumbosijan välttäminen olisi joukkueelle hyvä saavutus.

Suomalaiskipinä Albertassa

130223_Calgary_Flames_salute
Calgary Flamesilla on hyvät mahdollisuudet pudotuspeleihin, jos tunteet pysyvät kurissa. / Wikimedia

Edellinen Calgary Flamesissa pelannut suomalaispuolustaja oli Jyrki Jokipakka, joka pelaa nykyään KHL:ssä HK Sotshin riveissä. Nyt suomalaissoihtua Calgaryssa kantaa 19-vuotias Juuso Välimäki, jonka vakuuttavat otteet harjoituskaudella toivat hänelle paikan ylhäältä.

Kahdella aiemmalla kaudella Välimäki pelasi WHL:ssä Tri-City Americansin joukkueessa, jossa hän takoi 43 pelissä 45 pistettä. Välimäki on tunnettu aktiivisesta kiekollisesta pelistä, fyysisyydestä ja hyvästä pelinäkemyksestä.

Calgary Flamesilla on hyvä ja nopea hyökkäys Johny Gadreaun ja Mikael Backlundin ansiosta, mutta pelikurittomuus ja hätäisyys ovat viime kausina vieneet kanadalaisjoukkeen väärään suuntaan. Lisää tulitukea hyökkäykseen tuo muun muassa viime kaudella Stanley Cup –finaaleihin yltänyt entinen Vegas Golden Knights –hyökkääjä James Neal. Puolustus on erittäin fyysistä, mutta valitettavasti välillä melko hidasta. Tuulahduksen nuoruutta ja raikkautta puolustukseen tuovat Juuso Välimäki ja Rasmus Andersson. Ykkösvahtina toimii Mike Smith, jolla on maalivahdeista paras mailapeli. Jos joukkue pelaa kurinalaisesti, pudotuspeleihin on hyvät mahdollisuudet.

Suomalaishurrikaanit

480px-Sebastian_Aho_2016
Sebastian Aho voitti viime kaudella Carolina Hurricanesin sisäisen pistepörssin. / Wikimedia

Carolina Hurricanesin kapellimestareina toimivat Sebastian Aho ja Teuvo Teräväinen. Aho oli viime kaudella joukkueensa paras pistemies, joka saa hyvin tulitukea Teräväiseltä. Myös ylivoima pyörii suomalaishurrikaanien komennossa.

Teuvo_Terevainen_2015rally_(cropped)
Teuvo Teräväinenkin voitti Chicago Blakhawksissa Stanley Cupin keväällä 2015./ Wikimedia

Aho on ehdottomasti Carolinan paras pelaaja. Hän tekee vain ja ainoastaan oikeita ratkaisuja eikä lainkaan virheitä. Aho on jäällä aina vaarallinen, joten vastustajien pitää olla tämän tornadon kanssa hyvin varovainen. Teuvo Teräväiselläkin on tärkeä vaikutus Ahon pelaamiseen, sillä he pelaavat molemmat samassa ketjussa ja samalla ylivoimallakin. Muita supertähtiä joukkueesta ei löydykään.

Hyökkäyksessä turvaudutaan Sebastian Ahon johtamaan ykkösketjuun. Victor Raskin ja Jordan Staalinkin ketjuilta tulee apuja, mutta ne eivät riitä pudotuspeleihin asti. Sama koskee puolustusta, jonka avainpelaajia ovat Justin Faulk ja Calgarysta hankittu Dougie Hamilton. He molemmat ovat tunnettuja aktiivisesta puolustuksesta ja hyökkäysten tukemisesta. Maalivahtitaso taas on surkealla tasolla, sillä ykkösvahdiksi hankitun Scott Darlingin viime kausi oli suuri pettymys (torjuntaprosentti vain 88,8%). Jos maalivahtipeli saataisiin edes jollain tavalla toimimaan, pudotuspelipaikka voisi olla mahdollinen.

Chicagoon vihdoinkin suomalaispuolustaja

2017_NHL_Entry_Draft_(35513210425)_(cropped)
Henri Jokiharjun vakuuttavat otteet harjoituskaudella toivat hänelle paikan Blackhawksin kokoonpanosta. Hänet varattiin Chicagoon kesällä 2017 / Wikimedia

Puolustaja Ville Pokka ei onnistunut ikinä saamaan vakituista paikkaa Chicago Blackhawksin kokoonpanosta. Sen sijaan Henri Jokiharju vakuutti päävalmentaja Joel Quennevillen ja sai paikan ylhäältä.

Jokiharju pelasi viime kaudella Juuso Välimäen tavoin WHL:ssä. Portland Winterhawksin joukkueessa syntyi 63 pelissä vakuuttavat 71 pistettä.

Blackhawks kokee todennäköisesti saman kohtalon kuin viime vuonna, eli jää toistamiseen pudotuspelien ulkopuolelle. Hyökkäys nojaa liikaa Patrick Kanen harteille, eikä puolustuskaan ole enää Duncan Keithin johdolla yhtä nopea ja raikas kuin ennen. Jos maalivahti Corey Crawford pysyy terveenä, Blackhawksilla voi olla pieni mahdollisuus, mutta kausi tulee päättymään todennäköisesti runkosarjaan.

Coloradon suomalaistähti

Mikko_Rantanen
Mikko Rantasesta tuli viime kaudella vasta neljäs yli 80 pistettä kaudessa tehnyt suomalaispelaaja. / Wikimedia

Toissa kauden jumbojoukkue Colorado Avalanche yllätti kaikki etenemällä pudotuspeleihin. Menestys oli ennen kaikkea Nathan McKinnonin johtaman tuhoisan ykkösketjun ansiota, jossa viiletti myös 84 pistettä tehtaillut Mikko Rantanen.

Mikko Rantasesta tuli viime kaudella vasta neljäs suomalaispelaaja, joka teki yhden kauden aikana yli 80 pistettä. Muut suomalaiset ovat Jari KurriTeemu Selänne ja Olli Jokinen. Rantanen on erittäin hyvä hyökkääjä hänen monipuolisuutensa ansiosta. Tehoja syntyy sekä tasakentällisin että ylivoimalla. Myös pelirohkeus ja fyysisyys ovat lisääntyneet, mikä näkyy kaukalossa.

Colorado Avalanchen menestys nojaa liikaa Nathan McKinnonin johtamaan ykkösketjuun, joten pudotuspelipaikan uusimisesta ei tule helppoa. Nousevat tähdet, Tyson Jost ja Alexander Kerfoot antoivat tulokaskausillaan hyviä näyttöjä uutta kautta ajatellen. Puolustus on melko tasaista, jossa Erik Johnsonilla on iso rooli. Semjon Varlamovin pysyessä terveenä maalivahtipeli on hyvällä tasolla. Pudotuspelipaikka on Avalanchen selkeä tavoite, mutta totuus selviää kauden aikana.

Columbuksen sinivalkotakit

Joonas_Korpisalo_hoists_the_Calder_Cup
Joonas Korpisalo voitti yhdessä Markus Hännikäisen kanssa AHL:n mestaruuden kaudella 2015-2016./Wikimedia

Columbus Blue Jacketsista löytyy suomalaisia jokaiselta pelipaikalta, hyökkäyksestä, puolustuksesta ja maalilta. Markus Hännikäinen hyökkää alemmissa ketjuissa, Markus Nutivaara toimii peruspuolustajana ja Joonas Korpisalo on joukkueen kakkosvahti Sergei Bobrovskin jälkeen.

509px-Markus_Nutivaara_-_Oulun_Kärpät
Ennen NHL:ää Markus Nutivaara edusti Liigassa Oulun Kärppiä. / Wikimedia

Markus Hännikäinen on pelityypiltään työmies. Hän raastaa, laittaa irtokiekot maaliin ja järjestää muille tilanteita. Viime kaudella hän teki 33 ottelussa vain kuusi pistettä, mutta pistemäärä tulee todennäköisesti nousemaan. Markus Nutivaara hoitaa puolustuspelin hyvin ja on aktiivisesti mukana myös hyökkäyksissä. Viime kaudella hän sai aikaan 23 ottelussa 24 pistettä ja oli MM-kisoissa yksi Suomen avainpelaajista. Joonas Korpisalo taas torjui viime kaudella 18 ottelussa ja torjuntaprosentti oli vaatimaton 89,7. Harjoituskauden otteet Korpisalolta olivat kuitenkin lupaavia, joten tämä kausi tulee menemään häneltä paremmin.

Columbuksessa harmaita hiuksia ovat aiheuttaneet tähtihyökkääjä Artemi Panarinin ja maalivahti Sergei Bobrovskin sopimuksien päättyminen. Panarin on ilmoittanut, ettei hän halua jatkaa enää Columbuksessa, joten hyökkäys kokee kovan kolauksen. Ykkössentteriksi noussut Pierre-Luc Dubois on joukkueen tärkeimpiä hyökkääjiä Cam Atkinsonin kanssa. Puolustus on kivenkova liikkuvien ja taitavien Seth Jonesin ja Zach Werenskin johdolla. Bobrovski on Blue Jacketsin ykkösvahti, mutta Korpisalosta tulee vielä aikanaan hänen korvaajansa. Tilanne on kuitenkin Columbuksessa sen verran kaoottinen, että pudotuspelipaikka taitaa jäädä haaveeksi.

Dallasin kirkkaat suomalaistähdet

Esa_Lindell_2014
Esa Lindell on Dallas Starsin luottopuolustajia. / Wikimedia

Dallas Starsilla ja Montreal Canadiensilla on tällä kaudella joukkueissaan eniten suomalaisia. Dallasissa loistavat tällä kaudella nuoret puolustajat Esa LindellJulius HonkaMiro Heiskanen ja hyökkääjä Roope Hintz. Lindell ja Honka ovat olleet Starsin mukana jo pari kautta, mutta Heiskanen ja Hintz ovat tuoreimmat vahvistukset.

800px-Julius_Honka
Julius Hongan vastuu lisääntyy tulevalla kaudella. / Wikimedia
Miro_Heiskanen
Miro Heiskanen pelasi viime kaudella liigassa HIFK:n joukkueessa./ Wikimedia

Esa Lindell on Starsin ykköspuolustajia yhdessä John Klingbergin kanssa. Lindell on erittäin varma puolustaja ja tekee yksinkertaisia ratkaisuja. Lindell teki viime kaudella 80 pelissä 27 pistettä. Toinen suomalaispuolustaja, Julius Honka pelaa erittäin rohkeaa ja aktiivista puolustuspeliä. Peliaikaa ei ole viime kausina tullut jyväskyläläiselle kovin paljon, mutta tulevalla kaudella vastuuta riittää. Miro Heiskanen varattiin kesällä 2017 Dallasiin varaustilaisuuden kolmantena pelaajana. Heiskanen on erittäin rohkea ja varma puolustaja, jonka otteita ihasteltiin jo harjoituskaudella. Hyvät näytteet toivat pelipaikan ylhäältä ja hän on vahva ehdokas Calder Trophyn (vuoden tulokas -palkinto) voittajaksi. Roope Hintz vakuutti otteillaan harjoituskaudella ja nappasi itselleen paikan Starsin kokoonpanosta. Viime kauden AHL:n finaaleissa pelannut tamperelaishyökkääjä pelaa varmaa ja rohkeaa hyökkäyspeliä.

397px-Hintz_Roope_Ilves_2013_1
Roope Hintzin kasvattiseura on Tampereen Ilves. / Wikimedia

Dallas Stars on kahtena edelliskautena jäänyt ulos pudotuspeleistä, mutta tulevalla kaudella joukkue saattaa yltää hyvinkin pudotuspeleihin. Uusi päävalmentaja Jim Montgomery on antanut joukkueelle enemmän vapauksia, joten Tyler Seguinin johtama ykkösketju tulee tekemään kovaa jälkeä. Myös muut hyökkääjät, Alexander Radulov ja Jamie Benn pystyvät tuloksentekoon. Suomalaiskolmikko ja John Klingberg pitävät puolustuksen aktiivisena ja varmana. Ben Bishopin pysyessä maalinsuulla terveenä Starsilla on mahdollisuus yllättää.

Suomalaiset öljymiehet

Jesse-Puljujärvi
Jesse Puljujärvi saattaa tehdä hyvinkin lopullisen läpimurtonsa tulevalla kaudella. / Wikimedia

Hyökkääjä Jesse Puljujärvi sai itselleen suomalaisen joukkuetoverin Pietarin SKA:sta, maalivahti Mikko Koskisen. Puljujärven viime kausi meni odotuksiin nähden hieman alakanttiin, mutta tästä kaudesta on tulossa läpimurtokausi.

Mikko_Koskinen_-_KalPa_2011
SM-liigassa pelatessaan Mikko Koskinen edusti Espoon Bluesia ja KalPaa. / Wikimedia

Puljujärvi teki viime kaudella 20 ottelussa 20 pistettä, mutta parempaankin pistemäärään olisi ollut mahdollisuus. Harjoituskaudella Puljujärvi pelasi kuitenkin varmemmin, fyysisemmin ja rohkeammin kuin viime kaudella, joten Edmontonissa tullaan näkemään suomalainen läpimurto. Maalivahti Mikko Koskinen voitti Pietarin SKA:ssa KHL:n mestaruuden keväällä 2015 vakuuttavalla torjuntaprosentilla 92,7. Harjoituskausi ei mennyt Koskisella kuitenkaan ihan nappiin, mutta häneen luotettiin ja paikka kokoonpanosta varmistui.

Edmonton floppasi viime kaudella täysin. Maailman paras pelaaja Connor McDavid ei pysty yksin  viemään kipparoimaansa joukkuetta pudotuspeleihin, joten muiltakin pitää saada tukea. Hyökkääjä Leon Draisatlkin pystyy parempaan Milan Lucicin ja Jesse Puljujärven kanssa. Nuori Kyle Yamamoto on yksi Edmontonin lupaavimpia hyökkääjiä. Puolustus ei ole kovin varma eikä nopea. Oscar Klefbom ja Darnell Nurse koittavat pitää vastustajat pois pahimmilta tekopaikoilta. Maalivahti Cam Talbotin täytyy parantaa otteitaan ja saada itseluottamuksensa takaisin. Pudotuspelipaikan saaminen vaatii Edmontonilta nappionnistumista.

Tamperelaispantteri Floridan lämmössä

BankAtlantic_Center2
Florida Panthersin pudotuspelipaikka jäi viime kaudella vain pisteen päähän. / Wikimedia

Yksi NHL:n parhaimmista keskushyökkääjistä valittiin oikeutetusti Florida Panthersin kapteeniksi. Hän on Tampereelta maailmalle ponnistanut Alexander Barkov, joka on nuoresta iästään huolimatta erittäin vakuuttava ja varma hyökkääjä.

Barkov tehtaili viime kaudella 78 pistettä, joten 80 pistettä jäi vain parin pinnan päähän. Pudotuspelipaikka jäi taas pisteen päähän. Barkov on siitä hyvä pelaaja, että vahvan hyökkäyspelaamisen lisäksi hän hoitaa tunnollisesti puolustamisen ja alivoiman. Kaikista vaarallisimmillaan Tapparan kasvatti on rangaistuslaukauskilpailussa, jossa hänestä on tullut maalivahtien pahin painajainen.

Hyökkäyksessä Panthers nojaa Barkovin ykkösketjuun, jossa vakuuttavat myös Jevgeni Dadonov ja Jonathan Huberdeau. Myös Mike Hoffman ja Vincent Trocheck ovat tärkeitä palasia hyökkäyksessä. Puolustuksessa vastuu jakautuu Aaron Ekbladille ja Keith Yandlelle. 39 –vuotias Roberto Luongo jatkaa vielä ykkösvahtina, mutta korkea ikä tulee jossain vaiheessa vastaan. Terveenä ollessaan Luongo on varma torjuja. Pudotuspelipaikka vaatii tasapainoisen kauden ilman notkahduksia, sillä taitoa ja kokemusta joukkueessa riittää.

Keskisen divisioonan keskikastin joukkueen suomalaiset

470px-Mikko_Koivu_Wild
Mikko Koivu toimii Minnesota Wildin kapteenina. / Wikimedia

Mikko Koivun kipparoima Minnesota Wild on päässyt lähes joka kaudella pudotuspeleihin, mutta tie on tullut aina vastaan viimeistään toisella pudotuspelikierroksella. Joukkueen tärkein pelaaja on 67 pistettä viime kaudella tehnyt hyökkääjä Mikael Granlund.

Mikael_Granlund_cropped
Mikael Granlund voitti HIFK:n kanssa Suomen mestaruuden keväällä 2011./Wikimedia

Koivu on Barkovin lisäksi ainoa suomalaiskapteeni NHL:ssä. Koivu on hyvä johtaja sekä pukukopissa että jäällä. Aloitusvoitot, puolustuksen auttaminen, sekä yli –ja alivoima tekevät Koivusta täydellisen kapteenin joukkueelleen, aivan kuten Barkov Floridalle. Mikael Granlundin siirryttyä keskushyökkääjän tontilta laitahyökkääjäksi tulosta on alkanut syntyä. Granlund on alati vaarallinen hyvän pelikäsityksensä ja luovien ratkaisujen ansiosta.

Wildilla on monta hyvää hyökkääjää aina Granlundista Nino Niederreiteriin ja Charlie Coyleen. Puolustuskin on ok –tasolla Matt Dumban ja Ryan Suterin ansiosta. Devan Dubnyk on maalivahtina vakuuttava, kun hän keskittyy pelaamiseen eikä mihinkään muuhun. Pelaajien korkea ikä, loukkaantumiset ja pelihitaus kuitenkin rokottavat Wildia sen verran, että pudotuspelipaikka jää tällä kaudella haaveeksi.

Teksti: Pekka Luokkala

Kuvat: Wikipedia ja Liiga

Lähteet: Iltalehti, NHL, Elite Prospects, Wikipedia, Urheilulehti, Satakunnan kansa