Rafael Nadal lähtee Monte Carlon turnaukseen ykkössuosikkina. (KUVA: Filippo Monteforte/Agence France-Presse — Getty Images)

Tenniksen ATP-kiertueen massakenttäkausi lähtee toden teolla käyntiin tänään maanantaina, kun Monte Carlon Masters-turnaus alkaa. Kyseessä on ensimmäinen kolmesta ennen Ranskan avoimia massalla pelattavasta Masters-turnauksesta.

Ylivoimainen voittajasuosikki on turnauksen hurjat 11 kertaa voittanut Espanjan Rafael Nadal. Etukäteen kovimmat haastajat ovat maailmanlistan ykkönen Serbian Novak Djokovic ja Itävallan Dominic Thiem.

Nadal on hävinnyt Monte Carlossa viimeksi vuonna 2015. Tuolloin kyseessä oli välierä huippukuntoista Djokovicia vastaan Nadalin itsensä ollessa poikkeuksellisen heikossa vireessä.

Nadalilla on viime aikoina jälleen kerran ollut loukkaantumishuolia. Hän joutui vetäytymään yli kuukausi sitten pelatusta Indian Wellsin turnauksesta välierävaiheessa jo ennen ottelun alkua. Pettymys oli monille faneille erityisen suuri, sillä Nadal olisi kohdannut ottelussa legendaarisen vastustajansa Roger Federerin ensimmäistä kertaa noin puoleentoista vuoteen.

Nadalin kunto massakauden alla on näin ollen pieni kysymysmerkki, mutta jos vanhat merkit pitävät paikkansa, hän palaa kehiin täydessä iskussa. Muun muassa viime vuonna hänellä oli ennen massakautta allaan vielä pidempi loukkaantumisesta johtunut tauko, mutta otteet olivat silti vakuuttavia heti hänen palattuaan.

Novak Djokovic on viime kesästä lähtien tehnyt vakuuttavan paluun maailman ykköspelaajaksi voittamalla muun muassa viimeiset kolme Grand Slam -turnausta. Tämäkin vuosi sai erinomaisen alun, kun hän kauden avausturnauksessa Dohassa kärsityn yllätystappion jälkeen vei nimiinsä Australian avoimet murskaamalla Nadalin finaalissa.

Kyseisen esityksen perusteella Djokovic oli lähes kaikkien papereissa suurin suosikki voittamaan maaliskuussa käydyt niin Indian Wellsin kuin Miaminkin kovien kenttien Masters-turnaukset. Yllättäen hän kuitenkin putosi molemmista turnauksista aikaisessa vaiheessa.

Nyt onkin mielenkiintoista nähdä, onko Djokovic saanut pelinsä taas kuntoon vai jatkuuko alavireisyys. Parhaimmillaan Djokovic pystyy massallakin haastamaan Nadalin ihan kunnolla. Hänellä on sikäli hyvä tilanne, että hänellä ei ole kovinkaan paljon puolustettavia pisteitä viime massakaudelta, jolloin hän vielä haki parasta virettään loukkaantumisensa jäljiltä.

Novak Djokovic on maailmanlistan ykköspelaaja. (KUVA: Getty Images)

Itävaltalainen Dominic Thiem on ollut kahdella edelliskaudella ainoa pelaaja, joka on pystynyt kukistamaan Nadalin massalla. 2017 hän onnistui tempussa Rooman Mastersin puolivälierissä ja viime vuonna Madridin Mastersissa niin ikään puolivälierissä.

Thiem on jo monta vuotta ollut yksi parhaista massakenttäpelaajista, mutta viime aikoina hän on alkanut pärjätä myös hitailla kovilla kentillä. Tästä ensimmäinen osoitus saatiin viime syyskuussa US Openin puolivälierissä, jossa hän pelasi Nadalia vastaan viisieräisen ja lähes viisituntisen trillerin, jonka hän hävisi vasta viidennen erän katkaisupelissä.

Tänä vuonna hän teki varsinaisen läpimurtonsa kovilla kentillä, kun hän otti ensimmäisen Masters-voittonsa kukistamalla Roger Federerin tasaisessa Indian Wellsin finaalissa. Thiemin siis luulisi lähtevän tähän massakauteen kovalla itseluottamuksella, sillä hän on aiempina vuosina aina pärjännyt massalla vielä selvästi paremmin kuin kovilla kentillä.

Massakentät sopivat Dominic Thiemille. (KUVA: si.robi/ Wikimedia Commons)

Yksi tutuista huippunimistä puuttuu jälleen kerran Monte Carlon kaaviosta. Sveitsin Roger Federer on pelannut turnauksessa viimeksi kolme vuotta sitten ja kahtena edellisvuotena hän on jättänyt massakentillä pelattavat turnaukset kokonaan väliin säästääkseen kehoaan ja energiaansa.

Tällä kaudella Federer aikoo kuitenkin pelata kahdessa massalla pelattavassa turnauksessa – Ranskan avoimissa sekä Madridin Masters-turnauksessa. Monte Carlon turnaus on yksi niistä harvoista suurista turnauksista, joita Federer ei ole koskaan voittanut. Päätös jättää turnaus väliin tarkoittaa tottakai sitä, että Monte Carlon voitto tulee puuttumaan sveitsiläislegendan ansioluettelosta myös tämän kauden jälkeen.

Roger Federer ei ole mukana Monte Carlossa. (KUVA: Tatiana from Moscow, Russia/ Wikimedia Commons)